Reducción del petróleo crudo: elementos de tierras raras y su dominio estratégico en la vida moderna

Tierra extraña

El petróleo está saliendo.

Como tantas narrativas antiguas y repetidamente incorrectas, esta afirmación finalmente comienza a hacerse realidad. Los coches eléctricos y la ionización de litio general del mundo están preparados para reducir una gran parte del mercado del gas, mientras que la ciencia química y de los materiales ataca la necesidad de grandes cantidades de petróleo en la industria. Todavía se necesitarán varias décadas para que suceda en su totalidad, pero la utilidad estratégica de las reservas de petróleo está disminuyendo rápidamente; tómelo de alguien que vive en Canadá, que debe explotar sus arenas petrolíferas en la próxima década o corre el riesgo de perder su rentabilidad por completo.



La tecnología nuclear continúa desarrollándose a pesar del desastre de Fukushima, principalmente para reducir las emisiones de carbono. Cada vez más propietarios e incluso comunidades se están volviendo independientes de la energía a través de la tecnología solar, y un número enorme reside en lugares que ahora podría ser, con solo una pequeña inversión. Estados Unidos ha realizado inversiones increíbles en la extracción de gas natural (fracking) que pronto podrían darle la libertad de rechazar por completo el petróleo extranjero. Países como España están considerando seriamente la geotermia para alimentar ciudades enteras, y Lockheed incluso espesó la trama al afirmar tímidamente que la energía de fusión es a la vuelta de la esquina .





El hecho es que el petróleo ya no impulsa las tecnologías más disruptivas y definitorias de nuestra era: los teléfonos inteligentes y los automóviles inteligentes y otros dispositivos inteligentes en general que ahora dependen cada vez más de un recurso clave diferente: los elementos de tierras raras (REE). Este grupo de 17 sustancias químicamente similares es necesario para las industrias médica, industrial, de comunicaciones y de computación personal. Cada Toyota Prius lleva alrededor de 10 libras de lantano en sus baterías avanzadas, mientras que todo, desde discos duros hasta auriculares, requiere una pequeña cantidad de neodimio. El europio se utiliza en muchos LED y pantallas táctiles, mientras que el erbio se utiliza en cables de fibra óptica para ayudar a mantener la intensidad de la señal. Incluso utilizamos el cerio, un metal de tierras raras, para reducir las emisiones de los automóviles.

Imagen cortesía de The Economist.

A medida que los precios del petróleo se desploman, muchas naciones necesitarán adaptarse o fracasar. Imagen cortesía de El economista .



Al igual que el petróleo, y a pesar del nombre, los elementos de tierras raras se encuentran dispersos bastante por todo el mundo. El problema es que no tienden a concentrarse en áreas pequeñas de alta pureza, como el oro o el petróleo crudo, sino que se extienden sobre un área grande como el gas natural. Los elementos tienen muchas similitudes químicas y, por lo tanto, son difíciles de separar de minerales compuestos y menas como monacita y bastnäsite. Malasia se convirtió recientemente en un centro de procesamiento de REE, y grandes cantidades de minerales crudos que contienen tierras raras atraviesan regularmente el mundo para que puedan separarse en sustancias puras y utilizables.



Separar los minerales de tierras raras molidos en elementos individuales es costoso y requiere mucho tiempo. aquí

La separación de minerales de tierras raras en elementos individuales es costosa y requiere mucho tiempo. Aquí está el paso uno de muchos, que usa un cinturón magnético para separar los REE magnéticos.

Dado que solo ocurren en compuestos, asegurar el suministro de un REE tiende a asegurar el suministro de otros también. Como vimos con el petróleo, otro recurso multiproducto, esto puede obstaculizar la innovación al impulsar a las empresas a vender un producto que probablemente no se molestarían en recolectar por sí mismos; Es casi seguro que hoy en día tendríamos una gama más amplia de plásticos no derivados del petróleo si el petróleo no siempre hubiera estado disponible en cantidades tan asombrosamente grandes. Peor aún, una vez que se utilizan para construir un dispositivo, los REE son notoriamente difíciles de reciclar, lo que aumenta los costos, los desechos y la contaminación.



Sorprendentemente, la producción de elementos de tierras raras está aún más centralizada que la producción de petróleo; Hasta finales de la década de 2000, China proporcionaba más del 97% de las tierras raras del mundo, momento en el que limitó el suministro y, supuestamente en represalia por sus acciones en el Mar de China Meridional, prohibió a Japón comprar REE por completo. Esto obligó a EE. UU. A reinvertir en la minería de tierras raras, y hoy China solo representa alrededor del 70% del suministro mundial. Esto ha sido aclamado por algunos como una señal de que los elementos de tierras raras tienen poca importancia estratégica, pero no lo crea.

Una vista aérea de la enorme mina Mountain Pass en California.

Una vista aérea de la enorme mina Mountain Pass en California.



En primer lugar, controlar el 70% del suministro de algo tan fundamental para la economía global como las REE es tener una enorme cantidad de poder. Más concretamente, la gran mayoría de las ganancias contra la producción de China provino de la reapertura de una sola mina californiana llamada Mountain Pass, que no produce itrio ni ninguna tierra rara pesada en grandes cantidades. En realidad, esta mina existía antes de que comenzara el armamento fuerte chino, pero anteriormente se cerró porque no podía competir con el gigante oriental en términos de producción total o precios, pero Estados Unidos no tuvo más remedio que reabrirla. No se puede volver a abrir una mina, y la próxima vez que necesitemos una infusión importante de REE, no estará disponible tan fácil o rápidamente.



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